Universiteit Leiden

nl en

Kampioen in tegenwind en voorspellingen

Het is een stormachtige zondagmiddag, met windstoten van wel 110 kilometer per uur. Op zijn stadsfiets trotseert chemicus Teun Sweere de gigantische wind tegen en wint hij na 22,5 minuut het NK Tegenwindfietsen. Een halfjaar later volgt een nieuw hoogtepunt: zijn promotie (14 juni).

Winnaarsmentaliteit

Teun Sweere komt strompelend aanlopen. Met zijn humeur is echter niets mis –met een energieke en brede glimlach stapt hij het kantoor binnen. Ondanks de blessure die hij eraan heeft overgehouden, is hij vooral blij dat hij twee dagen daarvoor het prestigieuze Chemisch Dispuut Leiden voetbaltoernooi heeft gewonnen. Want winnen, dat doet Sweere graag. Ook bij het NK Tegenwindfietsen kwam Sweere alleen voor de winst. ‘Dan is het toch mooi als je daadwerkelijk de winst pakt’, zegt hij.

Sporten tijdens lunch

Eigenlijk is schaatsen zijn sport. In zijn jeugd besluit Sweere te stoppen met voetbal en zich vol op het schaatsen te richten. Ondanks dat hij nét niet mee mag doen, is zijn plek als eerste reserve bij het NK allround in 2012 een hoogtepunt. ‘Maar ik vond het toch teveel om maar op één ding te focussen. Als je topsporter wilt worden, dan draait je hele leven om die ene sport. Ik wilde en durfde scheikunde uiteindelijk niet weg te gooien’, zegt Sweere. Tijdens zijn masterstage krijgt hij plotsklaps een PhD-plek aangeboden, waar hij in 2012 mee begint. En dat blijkt zo gek nog niet: ‘Het USC zit om de hoek, dus ik was daar elke dag wel te vinden. Soms tijdens de lunch, of tijdens een computerberekening die lang duurde’, lacht Sweere.

Mengbaarheid voorspellen

Tijdens zijn onderzoek ontwikkelt Sweere een computermodel om de mengbaarheid van vloeistoffen te voorspellen. ‘We weten allemaal dat water en ethanol mengen, anders bestond wodka niet. Maar van veel vloeistoffen is het onbekend of ze mengen’, aldus Sweere. Zo’n model kan volgens Sweere uitkomst bieden bij experimenten die te duur zijn, of zelfs onmogelijk zijn om uit te voeren. ‘In de medicijnontwikkeling worden miljoenen moleculen gescreend. Met zo’n model kan je voorspellen of een veelbelovend molecuul oplosbaar is in water, zonder het daadwerkelijk in het lab te hoeven maken. Dat kan veel tijd en geld schelen.’

Doelen in het leven

Het doorzettingsvermogen en de resultaatgerichtheid uit de sportwereld zijn bij Sweere ook in zijn academische werk terug te vinden. ‘Op dit moment is ons model niet het nauwkeurigste model. Maar ons model is gebaseerd op natuurkundige vergelijkingen in plaats van empirisch gevonden verbanden. Ik denk daarom dat ons model beter kan worden met extra werk. Hierdoor kreeg ik ook een competitie-element in mijn PhD, ik wil namelijk niet graag tweede worden.’ Sweere laat zien dat sport en wetenschap uitstekend met elkaar samengaan. Of hij het beste model ter wereld gaat maken, is nog onduidelijk. ‘Momenteel werk ik bij het bedrijf van mijn promotor Hans Fraaije, maar wellicht dat ik het model in de toekomst nog zal verbeteren.’